“Meer ondernemer, minder manager”

1 oktober 2021
Tekst
Dirk Van Thuyne
“Meer ondernemer, minder manager”

Na een lange carrière bij grote, internationale bedrijven zette Jan Jacobs recent een opvallende stap. In juni werd de Antwerpenaar cfo van Inopsys, een Mechelse start-up die een totaaloplossing aanbiedt voor het ter plaatse zuiveren van nevenstromen afkomstig van de chemische en farmaceutische industrie. “Inopsys koestert ambitieuze groeiplannen, waardoor de organisatie zich snel zal moeten aanpassen. In deze kleinschalige omgeving ben ik meer ondernemer en minder manager.”

Waarom heb je voor Inopsys gekozen?

Door de jaren heb ik heel wat ervaring opgebouwd in een brede waaier aan financiële functies, vooral bij grotere, internationale groepen. De laatste acht jaar was ik aan de slag als cfo bij het Japanse Sumitomo Drive Technologies. Ik ben intussen 52, beroepshalve heb ik nog zowat vijftien jaar te gaan. Voor mijn toekomst had ik verschillende scenario’s in mijn hoofd. Helemaal bovenaan het lijstje stond de opstart van een eigen onderneming, maar dat is er nog niet van gekomen. Ik kwam toevallig in contact met ceo Steven De Laet, die me vertelde dat hij op zoek was naar een ervaren cfo om te helpen bij het uitbouwen en professionaliseren van Inopsys. Ik voelde meteen een klik.

Wat is er bijzonder aan het bedrijf?

Aan boord gaan van een start-up klinkt misschien idyllisch, maar het is ook opnieuw met je laarzen in de modder gaan staan. Inopsys is een snelle groeier – we mikken op een jaarlijkse verdubbeling van de omzet en het personeelsbestand – en dat betekent dat de omgeving heel snel wijzigt. Net dat ondernemersaspect maakt deze job voor mij zo aantrekkelijk. Daarnaast vind ik het duurzame karakter van onze activiteiten erg belangrijk.

Wat zijn je prioriteiten?

Met mijn ervaring bij multinationals probeer ik in de eerste plaats om meer structuur in het bedrijf te brengen. Digitalisering en automatisering zijn daarbij sleutelwoorden. Inopsys wil op korte termijn internationaal gaan en dan is het noodzakelijk dat er een stevige organisatie staat. In de buurlanden zijn we al actief, maar we hebben ook concrete plannen voor een eigen kantoor in het Zwitserse Bazel, de bakermat van de farma-industrie.

Jullie businessmodel is gebouwd rond het principe ‘water as a service’. Dit betekent dat Inopsys de projecten moet voorfinancieren vooraleer er inkomsten zijn. Het bedrijf heeft dus heel wat kapitaal nodig?

Klopt. Wij investeren in een modulair zuiveringssysteem op de site van de klant. Naargelang de omvang en de gebruikte technologie kan het prijskaartje voor een installatie oplopen tot enkele miljoenen euro’s. De klant betaalt pas achteraf, door middel van een vaste vergoeding per kubieke meter behandeld water. We moeten die investering voorfinancieren. Gelukkig kunnen we hiervoor rekenen op de steun van de banken, maar naast die lening moeten we natuurlijk ook altijd een stuk zelf financieren. Om de balans gezond te houden, heeft Inopsys vorig jaar bijvoorbeeld een kapitaalverhoging van meer dan vijf miljoen euro doorgevoerd.

Eerder dit jaar trok de West-Vlaamse sectorgenoot Ekopak naar de beurs. Is dat ook een optie om aan de groeiende kapitaalbehoefte te voldoen?

Het is duidelijk dat er in de toekomst nog kapitaalrondes zullen volgen. Op termijn is een beursnotering voor Inopsys zeker een optie.

Hoe verloopt de communicatie met de aandeelhouders?

Bij de laatste kapitaalverhoging zijn er twee aandeelhouders bijgekomen: Telos en Aliad, het durfkapitaalfonds van Air Liquide. PMV en Innovation Fund waren al langer aan boord. Onze aandeelhouders zijn heel nauw betrokken bij de bedrijfsvoering. Zo komt de raad van bestuur een tiental keer per jaar samen. We rapporteren de belangrijkste financiële cijfers op maandelijkse basis. De focus ligt vooral op de cash. Onze doelstelling bestaat erin om zo snel mogelijk een positieve cashflow te realiseren, maar we willen ook blijven investeren in nieuwe projecten. Dat is een constant afwegen.

Mikken jullie alleen op organische groei?

We willen onze klanten een zo breed mogelijk totaalpakket aanbieden. Om de ontbrekende activiteiten aan te bieden, zijn er drie mogelijkheden: zelf opstarten, een partnership zoeken of een overname doen. Een overname is dus niet onmogelijk, al zullen we ons wel altijd beperken tot onze kernactiviteit.

Je hebt een heel uitgebreid takenpakket. Naast finance ben je ook verantwoordelijk voor hr, legal, insurance en IT. Hoe zit het met de digitalisering bij Inopsys?

We maken al gebruik van heel wat verschillende tools voor boekhouding (Exact), rapportering (EMAsphere) en kwaliteitszorg (AS4). Probleem is dat die pakketten niet allemaal compatibel zijn. Het is mijn bedoeling om op korte termijn onder andere de volledige financiële rapportering te stroomlijnen. We hoeven ook niet alles in eigen huis te doen. Zo is Deloitte onze partner voor de boekhouding.

Hoe groot is de organisatie op dit moment?

We hebben de voorbije maanden heel wat nieuwe profielen aangeworven: een salesmanager, een verantwoordelijke r&d, een extra kracht voor engineering en in mijn eigen departement is er een controller bijgekomen. Alles samen telt Inopsys momenteel vijftien medewerkers.

Heeft je overstap iets veranderd aan je work-lifebalance? Kun je deze job gemakkelijk combineren met je privéleven? Hoe ziet je vrijetijdsbesteding eruit?

Ik zit alvast veel minder op het vliegtuig. Bij Sumitomo was ik verantwoordelijk voor honderdvijftig miljoen euro omzet in Europa en pendelde ik regelmatig tussen Edegem en het Europese hoofdkwartier in München. Voor bijvoorbeeld budgetpresentaties trok ik regelmatig naar Japan. Reizen hoeft nu veel minder, waardoor ik meer tijd heb om te sporten. Ik ben al jaren een fervent loper en sinds corona heb ik de triatlonsmaak te pakken. Ik heb recent in Sint-Niklaas mijn eerste kwarttriatlon afgewerkt en binnenkort hoop in ik Aix-en-Provence een halve tot een goed einde te brengen.” (DVT)

(kader)

Wat doet Inopsys?

Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie WHO dreigt er op korte termijn een wereldwijde watercrisis. Tegen 2025 zal de helft van de wereldbevolking leven in gebieden met permanente waterschaarste. Ook Europa zal hier niet aan ontsnappen.

Om het steeds schaarser wordende water te zuiveren, richtte Steven De Laet in 2015 Inopsys op. Het bedrijf biedt een unieke totaaloplossing aan voor het ter plaatse zuiveren van nevenstromen afkomstig van de chemische en farmaceutische industrie. Door de aanwezigheid van onder andere zware metalen, toxische organische moleculen en actieve farmaceutische ingrediënten, vraagt dat namelijk een specifieke aanpak. De mobiele installatie zuivert niet alleen het water, ze kan ook waardevolle metalen zoals palladium, zink en platina recupereren. Op die manier biedt Inopsys zijn klanten een duurzame, circulaire en budgetvriendelijke oplossing aan.